Monday, November 05, 2007

BARRICK GOLD Y EL MERCADO DEL ORO




ANTECEDENTES DEL MERCADO DEL ORO

Hace mas de 4000 años se extraía una tonelada de oro al año del norte de Africa en lo que hoy es Egipto, Sudán y Saudia Arabia. Luego, bajo el imperio romano, los nuevos yacimientos en Portugal y España aumentaron la producción anual a 5-10 toneladas.

Sin embargo, en la época entre 500 y 1400 DC, bajó dramaticamente la producción lo que solamente fue superado con la expansión de las colonias en que las exploraciones en Africa (hoy Ghana) y Sudamérica (México y Perú) contribuyeron a una extracción anual de 10-12 toneladas.

Los nuevos yacimientos en Rusia impulsaron la producción mundial a 25 toneladas a finales del siglo 18 lo que resultó en que el año antes del descubrimiento de las minas en California (1847) la mitad de la producción anual de 75 toneladas correspondiera a Rusia. No obstante, California transformó el mercado del oro a tal punto que solo en 1853 se extrayeron 95 toneladas de ese estado.

Al poco tiempo tambien se encontró yacimientos tanto en Australia como en Witwatersrand (Sudáfrica) lo que elevó la producción anual a 300 toneladas. Sudáfrica se convertió -en 1898- en el primer productor del mundo de oro y casi 40 % de todo el oro que se extraido en la historia moderna corresponde a sus minas.

La relación entre el precio por onza de oro y la disponibilidad del producto en el mercado mantuvo el precio bastante estable durante la primeras seis décadas del siglo 20. A grosso modo, los precios anuales de oro se mantuvieron desde 1900 hasta finales de 1960 (ver sistema de Bretton-Woods). (Entre 1900 y 1931 se tranzaba la onza a US$20-30 y despues de la depresión mundial a US$40)

Pero con nuevas tecnologias y condiciones -que favorecian inversiones extranjeras en el ámbito de recursos naturales en los continentes de Africa y Latinamérica- el precio de oro aumentó dramaticamente. A principio de los 70, la onza subió desde 60$ a 180$ -y solamente bajando a 120$ en 1976 - y llegando a niveles record en los años 79-81 de 600-650$. Durante la década de los ochenta la producción anual casi se duplicó, de 962 a 1744 toneladas por año. Durante este mismo periodo el precio fluctuó entre 390$ y 470$ bajando a 270$ en 2000.

Después de eso solamente a fines de 2002 se demuestra una alza pequeña y mas o menos sostenida en el tiempo;

2003 febrero US$380, marzo-abril US$340
2004 enero US$400, abril US$380, noviembre US$450
2005 febrero US$420

Como se visualiza, el precio no logra mantenerse en un nivel estable. Solo en el primer trimestre de 2005 la onza fluctuaba entre 412 y 445 dolares estadounidenses, y ha bajado en el último mes mas de 15$ (actualmente 415$).

¿QUE HACE BARRICK GOLD CORPORATION?

Supuestamente el mercado del oro mundial funciona a base de la producción física disponible y la demanda. En este, las empresas productoras serian beneficiadas por un precio alto del oro.

Sin embargo, en los últimos tres años la producción de oro ha bajado de un 12 a 19 % anual siendo que la demanda aumenta con un 10-15% según estadísticas del Consejo de Oro Mundial (www.gold.org). La demanda proviene mayormente del sector de orfebreria con 4850 toneladas de oro anuales que, desde luego, supera la oferta en el mercado. Aunque el oro comprado se repone por la producción minera -que extrae un 65% del oro que ingresa al mercado- ya en 2001 no superaba las 2550 toneladas.

Esta tensión entre oferta y demanda contradice por lo tanto, el precio bastante controlado del oro. Es decir, que no se haya disparado.

Esto se puede explicar con el hecho de que el oro de por si no se 'consume definitvamente' sino la gran parte se 'traspasa' mediante las reservas nacionales de oro que existen en los bancos centrales de cada pais en el mundo. Según los datos entregados por el Fondo Monetario Internacional (FMI), los bancos centrales mantienen mas de 32.000 toneladas de oro en sus reservas lo que es una cifra similar a la cantidad de hace 50 años.

Por ejemplo, el Banco Central de EEUU señala que 60% de sus reservas corresponden al oro mientras que el de la Comunidad Europea indica un 25%. El promedio internacional seria un 9%. (www.imf.org y www.gold.org).

Si bien las reservas de oro de los paises historicamente a significado un recurso seguro de las naciones para poder enfrentar imprevistos (guerras, desastres ecológicos, crisis de deuda nacional, el aislamiento de un pais, etc.) en que se necesita recursos líquidos que sean aceptables universalmente como pago además, ha servido como seguro colateral de los prestamos incurridos con el FMI o el Banco Mundial.

Algunas de los analistas de oro mas connotados indican que la 'estabilidad' del mercado del oro de los últimos 20 años se debe a que los precios estan 'manipulados' por ciertas empresas y sus relaciones comerciales con diferentes bancos centrales. Y que, en consecuencia, los bancos centrales poseerian menos oro de lo divulgado.

Es un hecho que los bancos centrales han prestado una gran cantidad de oro físico a bancos intermediarios a bajos intereses. Una actividad -incrementada en la década de los noventa- para accelerar las inversiones en las bolsas y mantener la inflación baja asi desprendiendose de las regulaciones estatales en el mercado (Alan Greenspan, www.federalreserve.gov/boarddocs/testimony/1998/19980724.htm)

El hecho que no se divulgue -FMI no lo exige- cuanto de los recursos de los bancos centrales corresponde a oro físico y cuanto esta prestado, ha resultado en una situación poco transparente del mercado del oro. Además, si se agrega que la mayoria de los bancos centrales exponen sus recursos unicamente en dólares estadounidenses, como en el caso del Banco Central de Chile, no hay forma de saber exactamente cuanto oro existe y cuanto esta prestado mundialmente.

Y ya que el oro prestado puede ser vendido en el mercado -y por ello, influye en el precio del oro- resulta en que los grandes conglomerados (bancos intermediarios) mantengan un poder que distorsiona al mercado mismo cuando se acumula grandes reservas de oro prestado y cuando estos mismos se relacionan con las empresas mineras mediante prestamos de capital y oro en sus carpetas de ventas de oro a futuro (hedgefund en inglés).

Esto último es especialmente interesante ya que significa que las mineras mas grandes venden a un precio fijo el oro 'a futuro' (que aún no se ha extraido) y asi recolectando capital fresco para sus operaciones.

El truco esta en entregar oro prestado cuando el precio este bajo para asi no perder una ganancia 'de oportunidad' y de vender el oro de su propia producción cuando el precio esta alto ya que sus costos son mas bajos. Sin embargo, si una empresa tiene una gran cantidad de contratos que se vencen y no produce lo necesario para cubrirlo, y en consecuencia, no tiene control sobre el precio a futuro, la situación se puede convertir en una desastrosa.

Según la Acción Antimonopólica de Oro (gata.com), existe más de 15.000 toneladas de oro prestadas en el mundo lo cual significa que una gran parte de las riquezas de los paises corren el constante peligro de que no se devuelva. Si esto llega a penetrar el sector mundial financiero se puede visualizar una situación en donde la especulación del oro incrementa descontroladamente y convertirse en expectaciones de inflación alta, menos interes por el dólar, y hasta menos confianza en el sistema financiero mundial.

Aunque el antiguo argumento de que no importa el precio del oro ya que no juega un papel en el sistema monetario internacional al no convertirse las divisas en oro (cosa zanjada con la creación de FMI), la relación entre el oro/dólar/petroleo -como parámetros de análisis del estado financiero mundial- indica lo contrario.

En COMEX de Nueva York -el mas grande del mundo en transacciones de 'oro en papel'-, se demuestra el estado poco transparente del mercado de oro mundial. Se ha señalado que cuando el precio del oro sube fuera de EUA inmediatamente -a través de las transacciones de los bancos intermediaros; JP Morgan Chase, Citibank, Goldman Sachs etc.

(http://futures.tradingcharts.com/marketquotes/index.php3?market=GC) se baja a niveles anteriores. Cosa que es extraño en un mundo en que las transacciones financieras funcionan 24 horas al dia. Esta influencia en el precio mundial tiene relación con las emisiones de los bancos centrales.

Por ejemplo, en septiembre del 1999 -en lo llamado 'Acuerdo de Washington'- 15 bancos centrales se comprometieron limitar sus 'ventas' de oro a 400 toneladas anuales durante cinco años y restringuir sus prestamos pero reservandose el derecho de intervenir si es que el mercado del oro colapsara porque en ese caso se perjudicaria la economia de los paises productores.

Acuerdo que resultó en una especulación intensa las dos semanas después del acuerdo, elevando el precio con 80 dolares la onza lo que sin embargo, luego fue controlado mediante la inundación del mercado con oro asi invertiendo una situación favorable para los bancos centrales ya que podian prestar su oro mas caro.

Esto no significa que es oro físico sino oro en papel, es decir, el acceso al oro lo que ciertamente incrementa el poder de quienes emiten tales valores.

Esto nos lleva a BGC. Fundada en 1983 desde un comienzo mantuvo lazos financieros estrechos con banco intermediarios y especialmente con JP Morgan Chase Inc. Mediante su incipiente extracción de oro y sus ventas a futuro esta empresa -mas bien pequeña- expandió su exploración a través de tácticas habiles, como en el caso de obtener patentes y propiedades mineras en EEUU a costos bajisimos (ver http://www.ewg.org/mining/claims/index.php) o ingresar en propiedades en que se aseguraba de antemano un acceso indiscriminado (Tanzania) (ver www.ichrdd.ca, www.miningwatch.ca, www.foe.org).

Como las empresas mineras normalmente se califican según sus reservas (cantidad de oro disponible y estimado para su extracción) y recursos (oro disponible inmediatamente) sus ventas a futuro se basan en las proyecciones de sus recursos. Su negocio (y por eso llamada la empresa mas rentable del mercado sin ser la primera en producción) consiste en tomar prestado oro de los bancos centrales a bajos intereses para luego entregar su venta a p.ej., JP Morgan Chase.

Al tener contratos que aseguran la venta de su producción junto con grandes cantidades de oro a su disposicion, el control del precio y por ende, del mercado BGC pueden establecer los riesgos y asi tambien sus ingresos. Este seguro resultó en una calificación grado A lo que se traduce en prestamos bancarios y recopilación financiera (bolsas) que gozan de un situación exclusiva y por lo tanto, flexible a lo que se refiere cobros o intereses. Por ello, al caducar los contratos BGC lo puede pagar con su producción a futuro.

De esta manera, si baja o sube el precio del oro sus ganancias estan seguras. Es una actividad que le ha generado 2.3 billones de dolares en ganancias durante casi 20 años a BGC.

Sin embargo, estas prácticas de hedgefunding han sido ampliamente criticadas. Despues del acuerdo de Washington y la consiguiente especulación en el mercado del oro emergieron demandas contra BGC y sus bancos intermediarios. En 7 de enero del 2003 se inicio una demanda por parte de Blanchard y Cia (los vendedores de oro 'bullion' mas grande de EEUU) y Herbert Davies (inversionista en oro) a BGC y JPMorgan Chase y Cia., en que se alega que BGC y sus asesores bancarios "han manipulado activamente el precio del oro en violación de las leyes antimonopolio de EEUU".

Según se indica, esta 'manipulación' ha resultado en una depresión constante del precio del oro (www.blanchardonline.com) lo que significó que los inversionistas particulares de oro hayan sufrido perdidas considerables por el comercio injusto entre BGC, los bancos intermediarios y los bancos centrales.

"Desde 1987, cuando comenzó la coloboración entre BGC y J.P. Morgan, el crecimiento del ingreso global y riqueza podia haber elevado el precio de oro a aproximadamente 740$ [por onza] si el precio hubiese podido responder a las leyes normales de oferta y demanda" señala el CEO de Blanchard Donald W.Doyle, Jr. Y sigue: "si el oro hubiese mantenido el ritmo de la inflación el precio hoy sería aproximadamente 760$".

La querella sostiene que en los ultimos cinco años BGC y JPMorgan Chase inyectaron millones de onzas adicionales al mercado, que en algunos casos equivalia a la producción anual de cada mina de oro en Sudáfrica, el pais mas grande en producción de oro.

Al utilizar contratos 'de las ventas a futuro, negociados privadamente, y disfrazando la adición de billones de dolares en oro en la contabilidad de BGC, fue virtualmente imposible para los analistas de oro e inversionistas determinar el tamaño y el impacto en el mercado de las posiciones comerciales de BGC. Es decir, sin ningun control público.

Según Blanchard, en los ultimos 5 años JPMorgan Chase le presto oro a BGC a 1.5% de interés, le vendió el oro en el mercado e invertió el dólar a 6.5%. Luego pagó ambas ganancias a BGC cuando repagaba su deuda de oro. Durante el periodo en que el precio de oro bajo 25% los ingresos de capital anual de BGC aumentaron con 400%.

Doyle señala que "en 1983 BGC era una pequeña empresa con una sola mina de oro en Canada, con un fundador sin experiencia del mercado del oro y con inversionistas principalmente de Saudiarabia. Hoy, a través de una combinación de la manipulación de mercado y una transacción en 1992 (.) BGC ha amasado recursos que valen mas que el total de las cinco empresas que lo siguen"

[La demanda es manejada por Jones, Verras & Freiberg, LLC de New Orleans en el 'U.S. District Court for the Eastern District of Louisiana'. Su número de documento es 02-3721 Section C, Blanchard and Company, Inc. V. Barrick Gold Corporation; J.P. Morgan Chase & Co.; and ABC Companies.(www.savegold.com.)]

Este caso sigue aún su curso y aunque el juez de la corte de Louisiana instruyó a las partes que llegaran a un acuerdo en abril del 2005 el juicio esta programado a comenzar en los tribunales de New Orleans en Julio del 2005 (bloomberg.com).

La demanda no es menor. El solo hecho que se haya acogido y está ya en tramite de recopilación de evidencias significa que hay bases para llevar a cabo un juicio. Ante esto, BGC inició una ofensiva para elevar la imagen de la empresa en los sectores financieros y regulatorios ya en 2002 anunciando p.ej., a finales del 2003 que reduciria sus actividades de hedgefunding a futuro desde 24 millones a 16.1 millones de onzas de oro.

Esto significaría que en 2004 por cada dólar que subia el precio del oro BGC perdia 16.1 millones de dolares, algo que su producción anual de 5 millones de onzas no puede cubrir. Dicho mas simple, por cada dólar, 10 millones se pierden. Sin embrago, BGC mantiene una posición envidiable con sus acreederos ya que sus prestamos no caducan y además, exponen mas de 1 billon de dolares en capital. Pero la mayoria de sus contratos en 2003 mostraban un precio a futuro de 385$ por onza, que enfrentado a 403$ (2003) las perdidas de su hedgefund se acumulaba por sobre 1.2 billones de dolares.

Su única salida fue por lo tanto, consolidar su valor en el mercado generando una accion mas alta y asegurar un financiamiento mediante prestamos. Es ahí donde entran los proyectos de Sudamérica.

LOS PROYECTOS DE BGC Y SUS VENTAS DE ORO PRECIPITADAS

Este año (2005) BGC se proyecta a producir 5.5 millones de onzas de oro. Tiene mas de 1 billon de dolares en capital y sus ventas en 2004 comprometian $1,932 millones de dolares con un crecimiento de ventas de 5.1%. Su ingreso neto en 2004 fue de 248 millones de dolares lo que corresponde a un incremento de 24% con el año anterior. En 2004 contaba con 7100 trabajadores.

Perspectiva de BGC

Según la empresa, las perspectivas para el oro, tanto en el corto como en el largo plazo, son positivas por la relación entre oferta y demanda que existe, y en la posibilidad de ampliar el mercado mundial.

BGC expone los siguientes factores que inciden en su analisis positivo a través de Vince Borg vicepresidente de comunicaciones de la empresa;

La demanda crece y crecerá porque la producción baja mundialmente "debido al cierre de algunas minas". [agotamiento de las minas de la generación de los 90],
El avance de la tecnologia ha resultado en una "caída en los gastos de exploraciones" [utilización de alta tecnología (satelites etc.) y compra de terrenos y derechos]

Una mayor fortaleza del oro se debe a "la debilidad del dólar estadounidense, las bajas tasas de interés en otras inversiones, y la resurrección del oro como una inversión segura" en tiempos de inseguridad mundial. Señalan que "La lucha política y la incertidumbre del mercado obviamente incrementa el atractivo del oro y de sus acciones para los inversionistas". (fuente: www.areaminera.com, 19-11-2002)

"Así como nosotros nos beneficiamos por el creciente precio del oro más que nadie, también ofrecemos a los inversionistas solidez financiera, con el único balance de la industria con calificación A, y un crecimiento orgánico sin precedentes de la carpeta de proyectos de Barrick, con cuatro nuevas minas, lo que debiera conducir a un incremento de las utilidades". (Vince Borg, www.areaminera.com, 19-11-2002)

Dentro del contexto mundial del comercio y su estancamiento, la inversión en recursos naturales ha demostrado una situación de oportunidad tremendamente beneficiosa, porque el aspecto económico de un proyecto de oro está determinado por un número de factores más allá de las tendencias generales de la economía. Los factores van desde la ley del mineral y la metalurgia hasta las tasas de recuperación y, por su puesto, el precio del oro.

De tal manera que las inversiones de BGC siguen la "estrategia de adquirir minas de calidad y propiedades para explorar y desarrollar mientras el precio del oro está débil, de manera de desarrollarlas cuando el precio del oro se fortalezca. " (barrick.com)

Por lo tanto, Sudamérica -y sus enormes reservas de recursos naturales- siempre ha sido el lugar para invertir. En la intensa competencia por inversión extranjera en todo el mundo algunos países en América Latina ya son líderes en términos de su creciente inversión y marcos legales. BGC se hace cargo del aspecto moral de las inversiones al señalar que comparten "la visión de que el desarrollo de los recursos mineros debiera permitir beneficios económicos y sociales para estos países."

Y agregan que "En Argentina, vemos nuestra inversión en Veladero como una contribución al retorno a la vitalidad económica del país." (Vince Borg, www.areaminera.com, 19-11-2002).

El plan de desarrollo de BGC

BGC desarrolla en la actualidad cuatro nuevos proyectos mineros (que en realidad son tres): 1. Alto Chicama en Perú, 2. Cowal en Australia, y 3. y Pascua-Lama/ Veladero en Chile y Argentina.

Se espera que juntos estos proyectos contribuyan con 2 millones de onzas a su producción anual -con un costo de US$125 por onza- que es más bajo que sus costos actuales. Como resultado de lo anterior, se espera también que sus utilidades se dupliquen hacia 2006 y que eleve su producción a 7.5 millones de onzas en 2006.

Se estima invertir US$ 2.000 millones de las cuales mas de la mitad corresponde a importación de equipos, materiales, abastecimientos, infraestructura y servicios. Las actividades en terreno se dividen en dos fases; la construcción y la producción. Naturalmente que la etapa de construcción es la que mas mano de obra requiere y la mas corta en el tiempo.


1. Alto Chicama-Lagunas Norte (Peru) produciría un promedio de 500.000 onzas por año, con costos de caja de US$130 la onza durante la primera década. El costo de capital estimado es de US$300 millones de los cuales 50 millones estan recopilados a través de ventas en la bolsa. Su etapa de construcción esta finalizada y comenzará su producción en junio de 2005.

2. Cowal (Australia) se espera costará 230 millones de dolares y su producción comenzará en el primer trimestre de 2006.

3. El distrito de Pascua-Lama/Veladero desde un comienzo se propuso como una sola operación.

Sus reservas estimadas a 25 millones de onzas de oro y 71.3 millones de onzas de plata la hacen ser la propiedad minera mas grande del mundo por desarrollar. De Veladero (Argentina) se espera que la producción anual sea de 530.000 onzas de oro por 13 años a un costo de 155$/onza con costos de capital de US$425 millones de los cuales $230 milliones se utilizan para importación de équipos, materiales y servicios, mientras Pascua-Lama (Chile) generaría un promedio de 800.000 onzas anuales, con costos de caja de US$85 por onza durante la primera década, comenzando en 2008.

Ambos proyectos incluyen una sinergia cercana en términos de infraestructura, apoyo administrativo y actividades de construcción. De esta manera, se desarrolla primero Veladero (desde septiembre 2003) y la construcción de un camino de 120 km de un costo de 23 millones. En total se estima que el costo será US$1.500 millones.

En el primer trimestre del 2005, BGC produjo 1.1 millones de onzas a un costo de 248$ y se estima -con la producción de Alto Chicama y Veladero que se llegará a 5.4 millones de onzas a un costo de 220$ a finales del año.

Para financiar los proyectos se coloca opciones en las bolsas y ventas a futuro de la producción asi obteniendo capital fresco para el desarrollo de la extracción.

Pascua-Lama, que BGC espera sea aprobada a fines de 2005 por parte de CONAMA, tiene aproximadamente 17,6 millones de onzas de reservas. Se vendió 35.6% (6.5 millones de onzas) de las reservas 'a futuro' por parte de BGC ya entre noviembre y diciembre del 2004 mediante lo llamado 'Pascua-Lama Gold Sales Contracts' lo que significa contratos de un precio prefijado del oro.

El 31 de marzo de 2005 BGC sostenia 13.3 millones de onzas en contratos a futuro y precios fijos de oro. De esos, 6.5 millones correspondian a Pascua Lama (para "reducir el riesgo del precio del oro") y el restante, 6.8 Millones de onzas de esperaba entregar a través de la producción de las minas en operación.

Es decir, el precio estimado a futuro por BGC es de 375$/onza se recopilaría del costo estimado de construcción de US$1.500 millones con mas de 2.400 millones lo que BGC 'pagaría' recien en 2014-2017. Por eso, es tan decisivo que se inicie la construcción de Pascua Lama en 2006 para que la fase productiva pueda comenzar ya en 2009. Su término esta prognosticado para el 2029.

Con estos contratos a futuro BGC puede si lo estima conveniente vender su oro en el mercado si necesita bajar el precio, produciendo una sobre oferta.

Por los contratos que ya se cumplen en su carpeta BGC gana mas si el precio se mantiene bajo y pierde si sube. Si el precio del oro en el futuro es mas bajo que en la actualidad (BGC estima que será en promedio 375$ entre 2009 y 2017) y lo pueden asegurar por los proyectos mineros de Suramérica, la venta a futuro de las onzas de p.ej. Pascua Lama deben ser mas bajos. Obviamente que entre sus costos se encuentran los intereses contraidos por tales contratos.

Y en consecuencia se incluyen en las 'perdidas' de la empresa. Perdidas pueden ser 'costos de venta' (costos de producción, royalty, impuestos mineros y otros) que en el primer trimestre de 2005 llegó a 291 millones de los cuales lo que se entrega en impuestos solo corresponde a 13 y 3 millones, es decir, 5.4% de sus costos. Otros gastos no especificados corresponden a 2.7 %. El proyecto Pascua Lama ya cuenta con 1 millon de gastos incógnitos.

En Canada, la empresa -durante este mismo periodo- solamente pagó 14 millones con un 22% de impuesto de ingreso que baja a 13% de los 35% del año 2004.

El financiamiento de Veladero fue asegurado con US$250 millones en 2004 cuestión que fue celebrado como el "Americas Mining Deal of the Year for 2004" por Project Finance magazine.

Es tal la seguridad con que opera la empresa que en noviembre del 2004 Barrick Gold Corporation y su subsidaria Barrick Gold Finance Company (BGFC) contrayeron una deuda de 750$ millones de dolares que expirará en 2014 (350 millones) y en 2034 (400 millones) con un sindicato de bancos intermediarios liderados por Morgan Stanley & Co. Incorporated y Deutsche Bank Securities Inc. De esos, US$550 millones corresponden a BGFC y estan garantizados por BGC.

Por: Monserrat Nicolas. La autora es historiadora de la Universidad de Chile. especializada en integración regional y actualmente reside en Washington.

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